《大家論壇》科技議題:城市空間狹小 無人機計程車僅是夢想

拉堤(Carlo Ratti) 2017年10月09日 07:00:00

 

 

拉堤

●麻省理工學院感知城市實驗室總監
●卡羅拉堤設計公司創辦人
●世界經濟論壇全球城市未來委員會聯席主席

 

幾乎沒有一種現代硬體能像無人機那樣令大眾興奮異常。雖然非軍用無人機(nonmilitary unmanned aerial vehicles,UAVs)最初上市銷售時,純粹被視作娛樂用品,但企業家和工業巨頭過沒多久,就抓緊無人機所提供的無限可能。預計到了2020年,美國無人機的年銷售量將達到700萬架,而許多人預測未來無人機將透過遠端送貨、空中監視,或現在還無法推測的應用方式,重塑我們的城市。

 

但其中一種可能性更加吸引我們的集體想像:無人機很快就會成為大量載人的工具。飛行計程車是否有天能從花園裡載起我們,而後在電影院或我們喜歡的餐廳前輕輕放下我們?

 

優步、空中巴士正研發飛車技術

 

在我們因空中計程車興奮不已之前,我們先來思考一下如果天空塞滿成群結隊的小型直升機,載著大眾抵達其他目的地時,代表了什麼意涵?雖然無人機在將來會有很多重要用途,但我不相信成為大眾運輸工具將會或者應該成為其中一項。

 

無人空中交通的夢想並不是現在才有的。當佛列茲•朗(Fritz Lang)為其1927年的突破性影片《大都會》(Metropolis)創作未來城市景觀時,天空中布滿了令人眼花撩亂的高樓和精巧的飛行器。而後,1960年代初,漢娜巴巴拉(Hanna-Barbera)動畫工作室製作了《傑森一家》(The Jetsons),這是一部描繪全美家庭未來生活的幽默搞笑卡通。在影片一開始,這家人乘坐一輛能折疊成公事包大小的空中飛車,圍繞「軌道城」(Orbit City)旋轉,之後一家之主喬治(George Jetson)將折疊好的空中飛車帶進他的辦公室。1982年科幻大片《銀翼殺手》(Blade Runner)中也出現名為「迴旋車」(spinner)的飛行警車。

 

如今,像這樣虛構的未來似乎即將變成現實。優步(Uber)正在投資研發飛車技術。2017年初,空中巴士(Airbus)推出「Pop.Up」,這是一種用於個人交通的垂直起降概念車。而德國一家旨在「為所有人打造飛行」(flight for all)的新創公司,研發出一架配有18個旋翼的微型直升機「Volocopter 2X」,並於杜拜進行飛行測試。

 

這一切是否表示都市人很快將會像喬治那樣飛行在城市上空?事實恐怕並非如此。儘管擁有鉅額投資和遠大前景,但受於物理和現實因素,我們的城市短期內並不會隨處可見空中飛人。

 

無人機旋翼就是大型風扇

 

首先來看看物理定律。曾站在即將起飛的直升機附近的人都明白,直升機需要大量能量才能將重物垂直抬升到空中。無人機的旋翼實際上就是大型風扇,向下擠壓空氣才能抬升飛行器,因此起飛時要不產生巨大噪音和空氣擾動實為癡人說夢。

 

紐約市民都很清楚這一點。該城市哈德遜河(Hudson River)上主要直升機停機坪的噪音投訴,促使有關單位加強管制旅遊業者。但即使在該法案立法前,旅遊班機每月的飛行次數也少於5000次。想像一下如果紐約市800萬居民搭乘無人直升機,哪怕每人只是每隔幾周飛行一次,這座城市都將會變得無法居住。

 

另外,還有其他技術因素限制我們對無人機的熱衷。即便電池性能在大幅改良後,可以延長無人機的航行時間,但大眾盼望運輸工具載人飛上天的迷戀想像,會帶來令人望而生畏的安全風險。現代汽車或許危險,但一架電池耗盡或旋翼破損的空中計程車,可能會導致沉重的車輛墜入人口稠密的居住區。而且我們還不知道這些無人機能否抵禦駭客、恐怖分子或其他犯罪分子的攻擊,也不知道空中交管系統將如何提供安全指引。

 

城市交通不屬無人機適用範疇

 

但無人機仍將對未來民眾的生活、交易和互動產生革命性影響。事實證明,小型無人機在諸多方面擁有潛力,從人道主義救援的物資運送到提供安全保障。無人機無需大規模基礎建設即可飛越地理障礙,而且可以使偏遠社區與世界其他地方緊密連結。比如在巴西,政府正利用裝有攝影鏡頭的無人機,調查偏遠農場是否涉嫌違反勞動法,而無人機也早已應用在空氣品質監測,並為醫療突發事件提供援助

 

但城市交通不屬於無人機技術的適用範疇。在空中計程車成為可行選項前,大眾交通問題老早就能完全解決,而且雙腳還不用離開地面。隨著數位網路和即時數據不斷改良,自動汽車、卡車和船舶的快速有效完全可以滿足我們的需求,就像我和同事在阿姆斯特丹已完成原型設計的「Roboat」那樣。不離開地面也能免除建設新基礎設施的麻煩,比如昂貴的「垂直起降機場」。

 

乘坐私人飛車掠過城市上空的夢想一直吸引著電影製作者的想像力,現在甚至吸引了某些投資者加入其中,但由於大大小小的現實因素,這樣的願景仍將停留在夢想當中。

 

 

 

© Project Syndicate

 

(原標題為《Flights of Unmanned Fancy 》,文章未經授權,請勿任意轉載)

 

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